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Anche l’Italia partecipa al sequenziamento del genoma del caffè

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caffè-marcopolonewsLa prima cosa che cerchiamo, quando siamo all’estero, è un buon caffè all’italiana. Senza immaginare che la squisita bevanda ha dietro ricerche di spessore scientifico che ne svelano caratteristiche e proprietà. Uno studio pubblicato nell’ ultimo numero della prestigiosa rivista ‘Science’ riporta la decodifica del genoma di una delle più importanti piante alimentari: il caffè. Ricercatori provenienti da 9 Paesi (Italia, Francia, USA, Canada, Australia, Germania, Brasile, India e Indonesia) hanno sequenziato il genoma di Coffea canephora (o robusta), che costituisce circa il 35% della produzione mondiale di caffè.

L’Italia ha visto la partecipazione di ricercatori dell’Enea e dell’Università di Trieste. Giovanni Giuliano, che ha coordinato i ricercatori dell’ Enea, descrive così le principali conclusioni dello studio: «Il genoma del caffè è piuttosto ‘semplice’ ed è simile a quello, ipotetico, del progenitore comune di tutte le Asteridi, che comprendono il 25% delle piante superiori. Contiene circa 27 mila geni, contro i 35 mila del pomodoro e della patata, che sono evolutivamente vicine al caffè, ma in cui il genoma si è triplicato circa 70 milioni di anni fa. Malgrado l’assenza della triplicazione nel caffè, alcuni geni specifici, come quelli che sintetizzano la caffeina, si sono duplicati, rimanendo sul cromosoma originario o saltando su cromosomi diversi, e poi si sono specializzati nella sintesi di questa sostanza. Lo studio di questi eventi di duplicazione in altre specie», ha aggiunto il ricercatore, «ci ha permesso di concludere che la caffeina è stata ‘inventata’ più di una volta durante l’evoluzione delle piante. Questa conclusione è in accordo con la presenza della caffeina in molte piante diverse come il tè, il cacao, il guaranà e la yerba mate e con la sua importanza per la loro ecologia: uno studio recente, pubblicato anch’esso su ‘Science’, dimostra che gli insetti impollinatori ritornano più spesso sui fiori ricchi in caffeina per ‘bere un altro sorso’ di nettare».

Con oltre due miliardi di tazzine al giorno, il caffè è uno dei principali infusi consumati dall’uomo, la seconda commodity per valore commerciale dopo il petrolio, ed è alla base di una fiorente industria di trasformazione italiana. I dati completi dello studio sono disponibili sul sito http: //coffee-genome.org.

di Dario de Marchi

03 Settembre 2014

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